语音入口大战升级,Echo音箱还不是杀手锏,等所有汽车都用上Alexa就不一样了

原创 2018年01月10日 16:09:13


【AI科技大本营导读】大多数人都认为,智能音箱就是语音入口之争的主战场……比如双十一期间,阿里巴巴不惜血本也要99元强推天猫精灵,亏损数亿终于砸出中国智能音箱市场的第一个百万级销量。


但Echo销量超过2000万的亚马逊,却没这么想,它正大张旗鼓地把智能音箱的战火烧进其他市场。尽管此前,亚马逊Alexa与微软Cortana在功能上相互打通的计划因不明原因被推迟,但本届CES上,Alexa语音助手已确定要登陆惠普、宏碁和华硕的Windows电脑。


今天,汽车巨头丰田又宣布它的雷克萨斯和丰田车型将内置Alexa语音助手。此前,宝马、福特、日产、Jeep等品牌的最新车型已经都在使用Alexa,通过语音助手,车主可以远程启动或锁定车辆。在家居环境中,使用语音之外,我们还有很多其他的选择;但在汽车上,通过Alexa直接说话,无疑是更自然、更直接同时也是更为安全的一种交互方式。


如果所有的汽车都配备上语音助手,那出行场景势必将超越起居室而成为语音入口最重要的一环。尽管Google在展前表示过,Google Assistant已经出现在1500多种智能家居设备上,但亚马逊一把火将Alexa从音箱、电视、电冰箱、浴镜烧到可穿戴设备和汽车后……双方在设备制造商领域的竞争,逐渐将决定这场语音入口之战接下来的走势。


在这场角逐中,Alexa团队是怎么想的,他们在技术层面是如何部署的,他们又将准备如何去做到无处不在?对于这些问题,WIRED第一时间在CES 2018上采访Amazon的Alexa团队,并发布了《INSIDE THE LAB WHERE AMAZON'S ALEXA TAKES OVER THE WORLD》这篇文章,营长特地翻译翻译出来为大家解惑:


作者 | David Pierce

翻译 | 刘畅

编辑 | Donna,波波





亚马逊公司自己的产品之一,Echo扬声器,里面配套有Alexa语音助手


2014年,亚马逊首次推出语音助手Alexa时,只不过当它是一个实验性的产品。它最初是出现在Echo系列的产品里面,大家对它没什么期待,就是一个古怪、不知所云的小工具。


然而,当数百万人都开始在家中放置一个智能扬声器时,亚马逊看到了建立一个全新语音优先的计算平台的机会。无论你什么时间,在哪儿,在干什么事儿,你都可以通过语音助手控制家中的一切。从那时起,亚马逊就开始加速了他们的计划。


当亚马逊自己的团队在努力生产包括Echo Spot,Show,Dot,Plus等Echo系列产品时,另一个团队正在研发语音助手Alexa服务,还有别的团队在致力于构建到处都是Alexa的世界。当苹果和谷歌公司还在缓慢地开发自己的语音助手时,亚马逊已经开放了资源,让所有人都可以访问和使用自己开发的语音助手。


亚马逊知道,若想要成功,不能只在Echo系列产品上配备语音助手,毕竟Echo系列并不可能让每个人都喜欢。因此,他们创建了一个名为Alexa语音服务(Alexa Voice Services)的新部门,目的是为了使Alexa可以很容易地添加到任何类似吊扇,灯泡,冰箱或汽车这类大家一直都在用的产品中。


该部门同时拥有硬件和软件的制造能力。亚马逊AVS技术支持总监Priya Abani说,亚马逊的目标,是想让大家生活在一个Alexa无处不在的世界,“无论你在哪里,或者在跟哪个设备进行语音交互,你都应该可以和Alexa交谈”。


在过去的几年中,“无处不在”这个词已经有了一个全新的含义。由于处理器效率效率提高,带宽可访问能力增强,以及电子产品几十年来难以置信的改进,现在几乎所有东西都可以与互联网连接上。除了汽车、卡车和自行车已经连上了;还包括所有的家用电器,衣服,鞋子和珠宝等。亚马逊公司想要所有的这些连接上互联网的产品都装上Alexa语音助手。




亚马逊的Alexa开发工具包之一,制造商可以购买它来创建自己的语音控制产品


到目前为止,据亚马逊说,在市场上有大约50个不同的Alexa第三方设备,比如Ecobee Thermostat和Anker的Eufy Genie设备。为了将Alexa提升到一个新的水平,并且尽快投入市场中,AVS团队在过去的两年中专注于构建Alexa语音开发系统和工具。


这是一个很大的赌注,因为科技巨头们都想将语言“唤醒”,在语音霸权的争夺中占得先机。为了赢得这场战役,亚马逊集合了一支精英团队。



即插即用


亚马逊想要使语音服务成为一种即插即用的硬件,并尽可能多的添加到不同的设备里面。任何人都应该可以购买套件,开发出产品,下载Alexa软件,并在没有任何预先的知识或亚马逊公司任何的帮助下,成功的运行它。而亚马逊公司事先并不会接触到这些产品。


当Abani在2016年刚加入亚马逊时,她发现大家都在一遍遍的重复,每个人都想为自己的产品添加识别语音的功能,但是没有人知道应该如何做。


“前四个月,我所做的只是和我们的biz-dev团队坐在一起开会,不知道开了有多少次会议。”


有一些恒温器公司,他们只知道温度控制,但不知道如何通过语音来控制。还有一些照明公司,他们知道如何优化LED电灯,但不知道如何建立一个麦克风阵列。


在Abani来到公司之前,亚马逊的团队就开发了所有需要添加的部件,写了简单的文档并打包成了软件,甚至和英特尔这样的芯片制造商合作,把对Alexa的支持植入到了CPU中。


Abani说:“在亚马逊公司完成了所有Echo系统的搭建工作后,我的工作就是了解所有不同产品,并为其添加语音功能,然后重新包装好,推向全世界。”


现在,也就是过了两年,如果你想使用带语言助手Alexa的产品,你可以直接购买。亚马逊公司提供了七种价值数百美金的开发套件,每种套件都对应着一个特定的产品类型。


亚马逊建立的第一个麦克风在一条线上仅有两个麦克风;而新的麦克风产品是有七个麦克风摆放在一个环上,就像Echo的产品一样。


AVS团队的产品经理Al Woo说:“其实这是相同的麦克风阵列,在唤醒的算法和引擎方面使用的是相同的技术。”他展示了一个完全暴露的主板和到处悬挂着电线的小东西,虽然看着是一个半成品,但是他说Alexa已经在上面运行了。


“如果一家公司想要开发一种尽可能与Echo设备的性能和功能相匹配的产品,那么就应该是这样的。”


对于每一个开发工具包,亚马逊公司都会提供关于购买哪个麦克风和处理器的说明。这个套件能帮助开发人员更快速地开始原型设计和测试设备,而无需雇佣一大批语音识别专家或者去测试一千种不同的话筒。



由GE的一个部门制造的Sol灯,它是一个内置Alexa语音助手的智能LED灯


但是现在,语音技术融入这么多产品还为时过早,因此亚马逊公司会倾向于大多数使用AVS服务的产品。这在目前没有问题,而且亚马逊公司也仍在学习如何植入。团队可以与Sonos等合作伙伴合作,找出如何优化Alexa服务的音乐功能,然后将结果提供给所有的合作伙伴。AVS团队也正在努力通过诸如新的Alexa手机配件套件(Alexa Mobile Accessories Kit, AMAK)等产品,将Alexa服务提供给全新的设备。


通过AMAK,耳机和智能手表等蓝牙配件可以通过智能手机连接到Alexa语音助手。也可以在世界各地的个人电脑上使用Alexa服务,与Echo产品拥有相同的宽场语音识别功能。这些所有必要的软件和开发信息都可以在亚马逊的网站上找到。


目前,亚马逊公司还有一个工作,那就是确保Alexa能服务好每一个装载它的设备。因为,即使已经有了所有的这些开发工具包和软件,其他制造商在接上Alexa服务时,仍然需要做很多的调整和适应。


亚马逊的团队很清楚地之道,当人们语音服务体验不佳时,往往不会责怪麦克风布局不好或音频非常糟糕, 他们会责怪Alexa语音助手。因此,亚马逊感觉到,必须确保Alexa在跨设备上的体验。亚马逊公司AVS副总裁皮特·汤普森(Pete Thompson)说:“我们希望确保人们不会去评论Alexa服务的好坏。它只是默默的植入,并工作就行了。”



如何保证Alexa运转?


Alexa的表现是由JR来评价的。JR的意思是Junior Rover,它指的是负责第三方设备测试的一款定制机器人,用它来确保Alexa的服务正确运行。


这是一个小型的呼呼机,有一个橙色底座,四个轮子和一个可以容纳50磅重平台,它可以延伸到6英尺高。在四面的一边,有一台微软的Surface笔记本支撑着这样一台设备运转。Surface的壁纸是一张JR的卡通图片,这种图片上面有着大眼睛、眉毛和类似于2018托马斯坦克引擎的外观。


JR的办公室是一间不带窗户的隔音房间位于亚马逊硬件团队Lab126的办公室里面。这栋平淡无奇的硅谷办公楼里这里既开发着Echo产品,AVS团队又在里面试图将Alexa服务推向世界各地。


当亚马逊即将推出Alexa-enabled的设备时,它会先去桑尼维尔,然后直接进入JR的实验室,对设备如何在别人家中工作,进行的一项广泛而深入的测试。


有人会把它放在实验室的桌子上,然后JR就开始和它聊天。机器人会绕着放在地面上的磁带的磁道一步步的动,并且每次都停在相同的地方。


在每个站的位置上,JR平台上的演讲者都会发出一两个命令:Alexa,牙买加的首都是什么?Alexa,谁写了坎特伯雷的故事?


机器人用22种不同的音调,大声地或轻声地以各种语言和口音说出来。有时候,房间里的一台MacBook会在另一台扬声器上播放一些白噪声,来模拟现实中厨房的声音,看看设备是如何应对的。


每个问题和答案都会被记录下来,并且当测试结束时,亚马逊就会向制造商反馈测试信息。


过去,亚马逊的工作人员需要运行完所有的测试,然后煞费苦心地建立和记录每一个交互结果。因此每个装置需要三天或更长时间才能得到一个适当的测试结果。而JR每天不停的走,每周七天,没有浴室休息或病假,就可以在六小时内完成测试。因此,亚马逊正在努力建造更多像JR一样的机器人和一些新的测试设备。这些新的测试设备是用于车载Alexa以及所有他们甚至还没有想到的设备。


现在,测试实验室的墙上已经悬挂着一些于Alexa相关的产品,一个恒温器,一束奇特的光,一只双腿悬在空中坐着的Lyn 机器人。当你站在这个测试房间里,你会感觉完全被Alexa包围着。


这只是一个开始。亚马逊公司希望能够使Alexa在任何地方都能出色地完成工作,并成为你在生活中最重要,最亲密的计算机。如果,这意味着Alexa正在帮助冰箱制造商与亚马逊自己的Echo产品进行竞争,那也无妨。


只要Alexa在那儿,亚马逊公司就是赢家。


文中翻译部分原文链接:

https://www.wired.com/story/amazon-alexa-development-kit/

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